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Es cierto que los artículos en revistas científicas, y monografías o libros especializados sólo son accesibles a los expertos, e incluso en ocasiones no a todos debido a la diversidad de enfoques, métodos y técnicas que caracterizan a las neurociencias modernas. Es también cierto que la lectura de la literatura científica por parte del investigador se lleva a cabo siguiendo la pauta especial que marca un método científico: ¿qué hipótesis plantean estos colegas en este artículo?, ¿qué objetivos han establecido para apoyar o rechazar dicha hipótesis?, ¿qué técnicas experimentales o metodología han seguido? ¿qué resultados han obtenido? ¿son válidas las conclusiones con respecto a la hipótesis de partida?. Es evidente que no es esta la pauta que seguimos de manera habitual en nuestras lecturas ordinarias en las cuales, aún cuando esté presente el análisis crítico, suele predominar la síntesis de información en un contexto de ocio, donde la palabra escrita fluye de una manera diferente.

Son contextos de lectura muy diferentes. Sin embargo, el lector interesado en las neurociencias y el cerebro puede acceder a textos en los que el rigor en la presentación de la información, la accesibilidad y el divertimento se combinan para componer un marco muy adecuado para entender lo que las neurociencias nos han enseñado, lo que nos falta por saber y el impacto que la comprensión de los mecanismos del cerebro tiene en nuestra vida cotidiana. Abunda la buena divulgación sobre el cerebro. Pero también abunda lo reiterativo, lo mediocre, lo confuso y, sin más, lo rematadamente malo. Voy a dejar al margen la información divulgativa en Internet, donde junto a ensayos de calidad se pueden encontrar las mayores bobadas jamás escritas sobre el cerebro. Es el precio, yo diría ineludible y relativamente bajo, que hay que pagar por la democratización de la difusión de la información y la opinión. Pero como ya he dicho, esto es otra cuestión. Me ciño aquí a los libros en papel. En coincidencia con la explosión de las neurociencias a partir de los años 80, los libros de divulgación que tratan sobre el cerebro, sobre su función y mecanismos normales y patológicos o sobre las relaciones entre cerebro y mente, se han incrementado de manera espectacular, especialmente en el mundo anglosajón, aunque también en nuestro entorno. La disponibilidad limitada de tiempo de lectura impone una selección para la cual, suponiendo calidad y solvencia homogéneas, los criterios son subjetivos, y se basan casi en exclusiva en gustos y preferencias individuales, o simplemente en el atractivo de la portada. Muchos de los que nos dedicamos a este mundo de la investigación en neurociencias disfrutamos con la lectura de la buena divulgación en nuestro campo. Al igual que el músico profesional que disfruta más de la música porque el solfeo le enseña a valorar lo que hay detrás de una composición, el lector neurocientífico visualiza y pone en valor el trabajo que hay detrás de cada línea de texto y de cada pieza de información que se nos ofrece en estos libros. Por eso puede experimentar un grado adicional de emoción y pasión por lo leído que puede ser útil como fuente de información para quién se aproxima a este mundo. En esta Semana del Cerebro 2011 me permito compartir con los visitantes del blog esta selección personal de lecturas sobre el cerebro "y sus oficios", que me han divertido, fascinado y estimulado un punto adicional a lo que lo hace el contribuir a desentrañar el funcionamiento de los circuitos del cerebro. No puede ser más que una lista incompleta y sesgada, como la construcción que hace nuestro cerebro del mundo físico, pero precisamente por ello espero que útil. He restringido la lista a cinco libros más un “extra”, para evita alcanzar el "punto de saturación". He incluido sólo libros que no llegan a las 300 páginas de tal manera que todos juntos pueden leerse en un tiempo aproximado de cinco semanas. Por último, esta breve lista incorpora sólo libros escritos por investigadores en neurociencias. En el ámbito de las ciencias del cerebro hay comunicadores de gran talla que no son científicos. Nuestro gran Eduardo Punset es un excelente ejemplo. Lo contrario, sin embargo, no es cierto. Hay pocos investigadores capaces de comunicar al público la esencia de sus hallazgos en un contexto más global. El científico comunicador oscila entre lo sublime, las menos veces, y lo ridículo, las más de ellas. Las neurociencias no son una excepción. Por eso mostrar al público interesado el relato directo de quienes han originado los descubrimientos tiene un valor añadido que quiero resaltar aquí con esta selección, que no pretende excluir, sino ayudar a elegir especialmente al recién llegado. 

Un comienzo bueno y sencillo:

"El Enigma del Cerebro" de Shannon Moffet (RobinBook-Ma Non Troppo, 2007). La traducción del título al castellano no hace honor al libro, y de hecho casi actúa como repelente. Superado el impacto inicial de lo que a la vista de la portada en la edición española parece más un libro de esoterismo, nos encontramos ante un buen libro divulgativo de una frescura inusitada. Escrito por una curiosa médica y joven investigadora, nos lleva a través de 8 capítulos por los aspectos más importantes de la estructura del cerebro en relación con los procesos mentales. Todo ello escrito como un relato de los encuentros con los científicos y médicos que le proporcionaron las ideas y los datos para los capítulos. Tras cada capítulo, un "interludio" nos guía por a historia natural del cerebro, desde la concepción hasta el envejecimiento y la muerte y las cosas que pueden ir mal. Muy recomendable para introducirse en el mundo del cerebro y el sistema nervioso por su lectura fácil, pero contenido riguroso. 

Algo un poco más avanzado: 

"El Error de Descartes" ( Drakontos Bolsillo, 2007). Casi un "clásico". Antonio "Toni" Damasio es un neurólogo y neurocientífico portugués afincado en EE.UU., donde es Catedrático de Neurociencias y Neurología en la Universidad del Sur de California. En éste libro el Dr. Damasio nos guía de manera magistral a lo largo de 300 páginas a través de su trabajo de frontera, y el de otros neurocientíficos, sobre como y porqué el cerebro "construye" emociones y sentimientos y cómo ambas tiene más que ver de lo que parece con la esfera racional. Aunque la priemar edición data de 1994, el libro no ha perdido actualidad y tocauno de los aspectos clave de la neurociencia moderna. 

Sobre la evolución y el envejecimiento del cerebro: 

"El Cerebro en Evolución" (Ariel Neurociencia, 2003). John Allman es Catedrático de Biología en el Instituto de Tecnología de California (CalTech). A través de 215 páginas el Dr. Allman nos ofrece su visión de gran solidez experimenta sobre la evolución del cerebro, desde las funciones “pseudocerebrales” de las bacterias hasta los primates, incluyendo al hombre. Los datos están presentados y enlazados con una enorme claridad. Algunas extrapolaciones sobre adaptaciones evolutivas pasadas y futuras pueden sonar algo excesivas y especulativas, pero eso también se añade al gran interés del libro. 

“El As En La Manga” (Crítica, 1999). Rita Levi-Montalcini, una leyenda viva de la neurociencia, Premio Nobel de Medicina en 1986, escribió éste delicioso ensayo de 158 páginas a los 90 años de edad. En él, una experta en los mecanismos de desarrollo del cerebro nos relata como la “plasticidad” del cerebro compensa la pérdida de neuronas que se produce con la edad con la reorganización de las conexiones y los circuitos de las que permanecen. Un “as en la manga” que nos puede reservar el cerebro, entre oras cosas, para el envejecimiento. El concepto y los mecanismos de “plasticidad neural” son uno de los grandes temas de la neurociencia actual.

 Cuando las cosas van mal en el cerebro:

 “El Hombre Que Confundió A Su Mujer Con Un Sombrero” (Anagrama, 2005). Otro pequeño clásico”. El autor, Oliver Sacks, es profesor adjunto de Neurología en la Universidad de Nueva York. Conocido sobre todo porque su libro “Despertares” (“Awakenings”) fue llevado al cine con gran éxito, el Dr. Sacks es un maestro en comunicar al público de una manera inusualmente documentada que pasa en el cerebro cuando las cosas van mal y esto es lo que hace en esta pieza maestra, a través de 20 casos clínicos narrados con seriedad y precisión científica y al mismo tiempo con gran amenidad. 

Y para terminar, un “extra” magnífico y reciente:

 "Brains.How They Seem To Work" de Dale Purves (FT Press, 2010). Publicado en Abril de 2010. Aún no traducido al castellano, que yo sepa. Incluso para quién necesite el apoyo ocasional del diccionario, leer y aprender directamente de la experiencia personal de Dale Purves, Catedrático en la Universidad de Duke, una de las figuras de referencia de la neurociencia moderna es un privilegio que se nota desde la primera página. En sólo 233 páginas éste libro condensa de manera brillante a donde ha llegado la neurociencia actual.

 Esta es mi selección, especialmente para los que buscan iniciarse en una visión global del cerebro. No están todos los que son, pero como he dicho se trata de no saturar. Habrá más espacio para hablar de otros libros.

 

 

 

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